14 mil años de historiaEn la búsqueda de los primeros habitantes de Chile

Chile tiene una larga historia de poblamiento humano que se extiende desde el Desierto de Atacama hasta la Patagonia. Cuatro hallazgos arqueológicos revelan una presencia humana tan contrastante como sorprendente. Hasta hoy, Monte Verde es el asentamiento humano más antiguo de América, con una data de 13.500 años cambió el paradigma Clovis y corrió la barrera del tiempo del poblamiento americano. Hasta hoy, las excepcionales momias de la cultura Chinchorro son las más antiguas del mundo, con un registro de seis mil años doblan en antiguedad a las momias egipcias. Hace nueve mil años los primeros pobladores de la Patagonia plasmaron parte de su cosmovisión en los muros de los aleros rocosos que habitaban, evidenciando una alta complejidad ideológica. Todos ellos se levantan como los primeros habitantes del territorio que hoy denominamos Chile. Esta es su historia.

 

Escrito por Carolina Aicardi
Published in Ciencia I+D
el Viernes, 24 Junio 2011

 

Fue hace decenas de miles de años atrás cuando todo comenzó. Algunos dicen que más de 30 mil, perono es posible saberlo con exactitud. Ni la ciencia, ni la mitología, ni la religión han podido dar cuenta exacta de cuándo, cómo y desde dónde comenzó a poblarse América, quiénes fueron sus primeros habitantes y cómo poblaron el resto del continente. Más difícil resulta aún precisar entonces los orígenes en torno a los primeros habitantes de nuestro territorio.

Y es que a la luz de las ciencias, en gran medida el proceso investigativo rara vez cierra más puertas de las que abre, por tanto, de lo poco que podemos estar seguros es que a pesar de la gran cantidad de científicos dedicados a la investigación del poblamiento de América, las preguntas están lejos de ser respondidas y ya no basta con que sean simples enunciaciones de cómo o cuándo se pobló el continente o desde dónde, sino que se han complejizado en cuestionamientos mucho más sofisticados como por ejemplo ¿cuál fue el ritmo al que se pobló el continente?, ¿hubo intentos fallidos?, o ¿qué rutas se utilizaron y fueron los mismos grupos de hombres en las mismas rutas, o esto varió en el tiempo?

A pesar de las dudas el conocimiento científico actual nos permite comprender a grandes rasgos los procesos asociados al poblamiento aproximándonos a las dinámicas de los movimientos migratorios que dieron origen a la antigua ocupación del continente.

Tanto en América del Norte como en América del Sur se han encontrado distintos sitios arqueológicos con fechas cercanas a los 15 mil años antes del presente, lo que sitúa la fecha de ocupación del continente para momentos anteriores a éste. En tanto, los hallazgos más antiguos en Chile tienen una edad promedio cercana a los 13.500 años atrás. Se trata de Monte Verde, el asentamiento humano más antiguo descubierto hasta ahora en toda América, el que está ubicado en las cercanías de la ciudad de Puerto Montt.

Sin embargo los restos humanos más antiguos encontrados en nuestro país hasta el día de hoy fueron hallados en la zona de Tagua-Tagua en la Sexta Región, los que tienen una data que supera los 9.500 años. Gracias a este descubrimiento, se cree que el humano se asentó en esta zona del Chile central hace aproximadamente 12.000 años.

Otro grupo humano de gran antiguedad en Chile son los pescadores y cazadores recolectores de la cultura Chinchorro, quienes habitaron la costa del Desierto de Atacama desde Ilo en Perú por el norte, hasta Antofagasta por el sur, durante el 7020 al 1500 años antes de Cristo. Esta cultura es reconocida a nivel mundial por sus excepcionales ritos funerarios, siendo los primeros humanos en momificar artificialmente a sus muertos. Más al sur, en la Patagonia, los asentamientos humanos mas antiguos datan de más de 10.000 años, como parecen afirmarlo muchos de los yacimientos arqueológicos hallados en el extremo sur de Argentina. En los archipiélagos fueguinos la presencia humana es más tardía. Aparentemente el grueso de esa migración llegó por vía marítima a través del Pacífico.

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Con 13.500 años de antiguedad Monte Verde, en las cercanía de Puerto Montt, es el asentamiento humano más antiguo descubierto hasta ahora en toda América.

Poblamiento inicial.
Los científicos afirman que el poblamiento de gran parte de Chile sucedió entre 13.400 y 11.500 años atrás.

Hay distintas teorías que explican la existencia, arribo y dispersión de los primeros grupos de hombres en nuestro territorio, pero los especialistas concuerdan que Chile, al ser un país de contrastes geográficos, debió haber sido poblado desde distintos sectores. El Dr. César Méndez Melgar, arqueólogo y académico del Departamento de Antropología de la Universidad de Chile, asegura que no hubo sólo un episodio de poblamiento, sino que varios y simultáneos. "Mientras que el centro de Chile parece haber sido poblado con gente que se desplazó desde el Norte, la Patagonia debió haberse poblado desde el Oriente con poblaciones humanas que ya estaban ocupando áreas en Argentina", dice Méndez, afirmando que la evidencia genética así lo respalda y la arqueológica un poco menos.

Gran parte de la discusión hoy radica en si estas rutas fueron interiores o costeras, y es probable que estos grupos no necesariamente seleccionarán preferencialmente unos de otros ambientes hace 12.900 años como lo sugiere la evidencia que conecta áreas interiores y costeras. Sólo hace 11.500 años se observan consistentes evidencias de gente con marcadas rutas de movilidad que diferencian costa e interior o que sugieren que se privilegiarÌa unos u otros espacios.

Entonces, no se trata que estos cazadores recolectores arribaran especialmente a este territorio, no es una migración en el sentido clásico de la palabra, no cuentan con un inicio y un destino, es más bien el efecto de los patrones de movilidad de los cazadores recolectores que fueron siguiendo quizás a las poblaciones de herbívoros que también comenzaron a poblar América en ese tiempo.

En términos de eventos climáticos, el poblamiento de gran parte de Chile sucedió durante La Reversión Fría Huelmo-Mascardi que se extendió entre 13.400 y 11.500 años atrás.

Para Max Hubbe, Bio-antropólogo y Profesor asociado del Instituto de Investigaciones Arqueológicas de la Universidad Católica del Norte lo más probable es que la ocupación inicial del continente ocurrió un poco antes del último máximo glacial, cuando los océanos se encontraban muy abajo del nivel actual. "Sin embargo, al momento de su entrada, el continente americano todavía no estaba unido al asiático por el estrecho de Bering, entonces necesariamente esos primeros grupos tuvieron que navegar hacia aquí, cruzando por el estrecho de Bering. Pero en ningún caso hay evidencia de que ellos cruzaron el Pacífico", acota. 

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La cultura chinchorro es reconocida a nivel mundial por sus excepcionales ritos funerarios, siendo los primeros humanos en momificar artificialmente a sus muertos.

 

Organización social.
Resulta interesante precisar que durante el poblamiento inicial no hubo ningún asentamiento semipermanente o permanente. Todas las ocupaciones humanas en Chile y Sudamérica apoyan gran nivel de movilidad residencial, cortas visitas en los lugares, son sitios arqueológicos que acusan lapsos de ocupación breves a muy breves. Asimismo, los periodos de estadía fueron distintos de acuerdo a la disponibilidad de recursos, las necesidades de interacción social y el clima. Sin embargo, asentamientos más permanentes son vistos en las costas del territorio, pero solamente a partir de los 10 mil años antes del presente, Cultura Chinchorros y Los Conchales, por ejemplo.

Marcelo Santander, Conservador del Museo de Colchagua de Santa Cruz, lo explica así: "el hombre pasa por periodos diferentes que lo ubican inicialmente en el Paleoindio, un estadio de caza recolección que lo obliga a vivir en una situación de permanente nomadismo desplazándose detrás del alimento. Paulatinamente, y para hacerlo muy simple, se va especializando, generando movimientos más estacionales que lo circunscriben a un territorio determinado durante el Periodo Arcaico, para finalmente, en el Periodo Agroalfarero, hacerse sedentario experimentando un gran salto con la domesticación de plantas y animales".

El hombre de este periodo en el territorio nacional se organizó socialmente en bandas, recorrían el territorio en pequeñas unidades con lazos familiares cercanos. No sobrepasaban los 30 individuos; es decir, unas dos o tres familias nucleares (padre, madre e hijos). En ocasiones se sumaba a otras debido a ciertas necesidades, tales como la caza de animales de gran tamaño, o a ciertas casualidades, como la varazón de una ballena en una playa. Eran nómades, pero tenían un territorio más o menos delimitado que recorrían siguiendo las estaciones del año. Desde el punto de vista social, las bandas eran igualitarias; solo tenían diferencia de estatus o posición al interior del grupo, las que se reflejaban en determinadas normas de conducta. Carecían de toda especialización laboral, pero las labores estaban organizadas por sexo y edad. El tamaño reducido de éstas involucró la necesidad de mantenerse en relativo contacto con otras unidades familiares similares, lo que se logró a partir de desarrollar grandes circuitos de movilidad, no permaneciendo en un lugar más de poco tiempo, aclara Méndez.

Luis Cornejo arqueólogo, curador del Museo Chileno de Arte Precolombino y profesor de Antropología de la Universidad de Chile asegura que es difícil precisar qué tipo de organización social tenían estos grupos. Aunque todas la evidencias indican que podría tratarse sociedades basadas en las familias extendidas, que cada cierto tiempo se reunirían con otras bandas cercanas con motivos festivos o ceremoniales.

Sobre la ideología realmente se sabe casi nada, aunque es probable que los animales ocuparan un lugar importante en ella. Sin embargo, hay algunos sitios que muestran que eran grupos de gran complejidad ideológica, como los Chichorros en el Norte que presentaban una sorprendente complejidad en el tratamiento de los muertos, mostrando el desarrollo de cosmovisiones refinadas.

museo-in-situ-de-cuchipuy Los restos humanos más antiguos encontrados en territorio nacional fueron hallados en Tagua Tagua, Sexta Región,  los que datan de más de 9.500 años.

El Paleoambiente.
Al igual que hoy, el paleoambiente de Chile en esta época estaba constituido por diferentes tipos de clima y flora y fauna, dependiendo de la zona. Por ejemplo, existen evidencias paleoecológicas en el Desierto de Atacama que demuestran que hubo condiciones climáticas considerablemente más húmedas hacia fines del Pleistoceno y comienzos del Holoceno (13.800 -9.500 años antes del presente), así lo explica el antropólogo Calogero Santoro, Director del Centro de Investigaciones del Hombre en el Desierto, del Instituto de Alta Investigación de la Universidad de Tarapacá: "Este aumento en las precipitaciones generó una mayor disponibilidad de biomasa de plantas y animales, sobre todo en el margen superior del desierto, en la precordillera andina. Por lo tanto, es probable que una franja de lo que hoy es desierto absoluto fue más favorable para incursiones humanas a partir de los 14.000 años".

En tanto el centro-sur de Chile, se presentaba un clima de bosque húmedo subantártico de condiciones climáticas frías con alta precipitación que contenía los recursos necesarios y suficientes para que una población humana pleistocénica se asentara allí, con una economía dirigida en forma principal hacia la recolección de plantas y reforzada por la caza de grandes animales.


Conocimiento y creencias.
¿Es posible deducir si poseían algún tipo de conocimiento sofisticado? De hecho sí. En Siberia, cuenta el Dr. Méndez, lugar desde donde se cree pasaron todos los antecesores americanos, hay evidencias que sugieren los seres humanos observaban aves migratorias en su traslado en vuelo y las materializaban en ornamentos móviles manufacturados en hueso. Ello, junto a posibles calendarios u objetos con marcas de cuentas repetitivas, apoya la idea que existía un interés en los fenómenos ecológicos y calendáricos.

Lamentablemente, no es posible saber en qué creían o si desarrollaron sistemas de pensamiento y creencia, ya que al menos el tipo de registro arqueológico asociado a estas poblaciones no lo permite en el estado actual del conocimiento. Lo que sin duda es posible concluir es que descubrieron y desarrollaron grandes tecnologías.

De hecho gran parte de la información con la que contamos es con la tecnología lítica y ósea, o instrumentos de piedra y hueso que eran los componentes principales de la tecnología que sobrevivieron el paso del tiempo. Se asume que estos grupos contaron con tecnología de cestería, cordelería y maderas, pero este tipo de evidencias son más escasas en los sitios arqueológicos de baja conservación.

El arqueólogo Luis Cornejo precisa que las tecnologías de estos grupos les permitieron extraer todo lo necesario del medioambiente; la más conocida, por su perdurabilidad, es la que está basada en la piedra tallada utilizada para fabricar herramientas y armas, mientras que el Bio-antropólogo Max Hubbe, señala que a consecuencia de que estos grupos antiguos tuvieron que adaptarse a los medios en que se establecieron, crearon tecnología relativamente sencilla, hasta el surgimiento de la agricultura entre 8 mil y 3 mil años antes del presente.

manospintadas En la Patagonia, los asentamientos humanos mas antiguos datan de más de 10.000 años, como parecen afirmarlo muchos de los yacimientos arqueológicos hallados en el extremo sur de Argentina.

Mestizaje Cultural.
Resulta irrisorio para la arqueología establecer cuántos años vivió cada una de estas culturas o trazar su destino final. Los cortes temporales que realizan los arqueólogos son sólo divisiones arbitrarias para explicar fenómenos materiales, no son interrupciones reales en el desarrollo de los pueblos humanos, por tanto, resulta casi imposible saber si desaparecieron del todo.

Frente a esta discusión, existe la posibilidad de que se produjera mestizaje entre estas culturas prehistóricas. Es la antropología biológica la que ha jugado un rol fundamental en estas materias, acota el Dr. Méndez: De hecho la evidencia biológica de ADN mitocondrial sí permite hablar de distintos flujos poblacionales ingresando a América. Las posibilidades de intercambio genético fueron muchas, además estas poblaciones mantenían permanentes contactos con sus vecinos. La noción de territorialidad, tal como la actual no existía. Incluso es posible reconocer vinculaciones culturales de estos asentamientos con otros sitios arqueológicos contemporáneos de Chile, todo sobre la base de ciertos indicadores como tipos de rocas usadas en la confección de instrumentos, por ejemplo.

"Es posible que gran parte de las primeras evidencias por región sean representativas de instancias fallidas en procesos colonizadores en escala amplia. Muchas de las agrupaciones humanas deben haber colapsado y no haber sido sino mal adaptaciones o caminos sin retorno". concluye César Méndez.

Con ello, resulta innegable que los primeros pobladores del territorio son antecedentes de las poblaciones posteriores. Fueron cambiando hasta convertirse en los actuales grupos indígenas americanos. Por tanto, genéticamente, es posible que muchos de los descendientes de los primeros americanos estén entre nosotros.

 


Carolina Aicardi

Carolina Aicardi

Periodista de la Universidad Arcis, especializada en investigación y redacción de reportajes y entrevistas. Ha sido colaboradora en diarios y revistas de circulación nacional y regional, entre ellas: La Cav, Visión Acuícola y Enfoque.

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